Giesswein

Mode van wol en walk

Hoe een bedrijf in gebreide kledingstukken, opgericht uit pure armoede, een wereldspeler werd.

Wat is Walk?

Een stevige, waterafstotende en luchtdoorlatende stof die ontstaat als wol in een speciaal soort wasmachine wordt ‘gewalkt’. Dat wil zeggen: dusdanig verhit (30 tot 40 graden) en geslingerd tot de draden vervilten. Walken is een eeuwenoude techniek; de Egyptenaren deden het al met urine en water. De stof die zo ontstaat, lijkt op het bekendere ‘loden’. Het belangrijkste verschil: loden wordt gemaakt van gewoven lappen wol; walk van gebreide lappen. Walk is daardoor elastischer en voegt zich beter naar de drager. Dankzij de verschillende breipatronen ontstaat er bovendien veel variatie in stoffen. Ideaal dus als basis voor schoenen, kleding en mutsen. De firma Giesswein uit Brixlegg (Tirol) maakt al zestig jaar lang mode van wol en walk. Negentig procent daarvan wordt geëxporteerd naar alle delen van de wereld. Internationaal geliefd zijn vooral de pantoffels: ideaal tegen zweetvoeten, omdat walk tot 60 procent vocht kan opnemen zonder nat aan te voelen.

Wie richtten het bedrijf op?

Walter en Elisabeth Giesswein begonnen hun bedrijf in 1954 uit bittere noodzaak. Walter werd in 1945 als Sudeten-Duitser uit zijn geboorteplaats in het voormalige Tsjecho-Slowakije verdreven en met een goederenwagon op transport gezet naar Oostenrijk. Daar ontmoette hij Elisabeth. Ze trouwden en kregen al snel hun eerste zoon: Hannes. Die vertelt: ‘Toen ik geboren werd, hadden mijn ouders niet eens geld voor luiers. We woonden in bij een tante, hadden geen stromend water. Zo was dat in die tijd.’

En dus begon Elisabeth truien, jasjes en sokken te breien van de wol van kapotte, uitgetrokken sokken en ging Walter op de fiets van huis naar huis om ze te verkopen. Ze kregen al snel een aantal vaste klanten, kochten een kleine breimachine en later hun eerste walkmachine. In 1958 ontwierp Elisabeth de Walk-Janker Davos: een traditioneel herenjasje zonder kraag. Enkele jaren later volgde model Zillertal. Beide jasjes werden een hit en het  bedrijf groeide snel.

Waarom werd het zo’n succes?

‘Mijn ouders waren een droompaar,’ zegt Hannes. Mijn vader, in 2014 overleden, was een sensationele verkoper. Mijn moeder is een fantastische ontwerpster en breister. Het waren bovendien doorzetters. Ze stonden er financieel niet zo goed voor toen mijn moeder haar eerste Walk-Janker ontwierp. Ze hadden het bedrijf met geleend geld gebouwd en dat moest worden terugbetaald. Mijn vader wilde 300 Schilling voor het jasje vragen, maar was tegelijk bang dat het te duur zou zijn. Waarop mijn moeder zei: “Dan moeten we er juist 400 Schilling voor vragen.” Dat jasje heeft het bedrijf gered. Het was iets totaal nieuws, zonder enige concurrentie. Dat het in de regio al snel werd gekopieerd, vonden mijn ouders een hele eer.’

Giesswein dankt zijn succes ook aan het feit dat het blijft vernieuwen. Naast jasjes en pantoffels (met gepatenteerde rubberen anti-slipzool) komen er telkens nieuwe collecties heren-, dames- en kinderkleding uit en daarnaast schoenen, zoals in 2019 de Merino Runners in tal van vrolijke kleuren. Ook worden er milieuvriendelijke productiemethodes ontwikkeld en dankzij moderne rekensoftware wordt  een rol walk-stof optimaal gebruikt. Wat toch overblijft, wordt zo mogelijk hergebruikt.

Wanneer nam Hannes het over?

Hij werkt al veertig jaar in het bedrijf, aanvankelijk samen met broer Werner. In de jaren negentig van de vorige eeuw was Hannes verantwoordelijk voor de productie. Een lastige tijd, want goedkope walk-imitaties uit met name China en India overspoelden de markt. ‘Klanten dachten: waarom zou ik dat dure product kopen als ik het elders veel goedkoper kan krijgen. Op het eerste gezicht herken je walk van slechte kwaliteit wol of zelfs gemengd met kunststof niet. Pas als je het langer draagt, merk je het kwaliteitsverschil.’

Om te kunnen concurreren, produceerde Giesswein korte tijd zelf in lage loonlanden en werd de collectie sterk gemoderniseerd. Maar nadat zijn ouders in 2002 met pensioen gingen en zijn broer zich had teruggetrokken, keerde Hannes terug naar de wortels. ‘Walk is een typisch Oostenrijks product, dat we lokaal willen produceren. Ook in onze collectie zijn we teruggekeerd naar de traditie: eigentijds maar geïnspireerd op oorspronkelijke Tiroolse kleding.’

Tegenwoordig werkt Hannes bij Giesswein samen met zijn echtgenote (verantwoordelijk voor inkoop) en  zonen Michael en Markus. Alle producten, zowel walk als gebreide vesten, truien of mutsen, worden gemaakt van zuiver scheerwol. Tijdens een rondleiding door de fabriek voelt Hannes telkens weer aan de rollen stof die overal liggen. ‘Ik ben er verliefd op,’ zegt hij. Tenminste één van zijn eigen producten draagt hij dagelijks. ‘Na het werk trek ik mijn schoenen uit en slip ik in mijn pantoffels. Dan kom ik pas echt thuis.’

Waar koop je het?

In de Giesswein-trendstore en -outlet op het fabrieksterrein in Brixlegg (Niederfeldweg 5-7 ) en diverse andere winkels in Oostenrijk of via internet. nl.giesswein.com

Kijk wat je allemaal in de omgeving kunt doen op onze wegwijzer.

© Vöslauer, www.peterrigaud.com
Roman Wörter© FREN Media
© FREN Media, Frits Roest
Thomas Rettl © Nina Hader© Nina Hader
© Stefan Armbruster
Oostenrijk Magazine
Oostenrijk Magazine, Emely Nobis
Oostenrijk Magazine
El Woods
Robert Kalb
Oostenrijk Magazine, Frits Roest
© Giesswein
Das goldene Wiener Herz
Benni's nest Suzy Stöckl
Sandra Heischberger Raw